Category Archives: Curiosidades

De párrocos, espadas y vaginas: los peligros de las etimologías

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La etimología de las palabras suele esconder pequeñas historias que nos hacen ver las cosas de maneras bien distintas a lo que creemos. Las palabras tienen fuerza, eso es innegable, pero también la tienen – y eso lo sabemos los aficionados al mundo de los superhéroes – los orígenes de las cosas.

Hay además palabras tramposas, que nos ocultan sus orígenes. Al  habernos convencido, como sociedad, de que los estudios clásicos no sirven para nada (maldito capitalismo intelectual, que mide las cosas a peso), hemos desconectado de un acervo rico y vivo que nos permite entender mejor el nombre verdadero de las cosas que nos rodean. ¡Y no hace falta haber leído a Ursula K. Le Guin (aunque si no lo habéis hecho, no sé que esperais para leer algo de Terramar) para saber que conocer el nombre verdadero de las cosas es el primer paso para tener poder sobre ellas.

Cuento todo esto al hilo de una frase que me salió al encuentro mientras transcribía las disposiciones adoptadas por el sínodo episcopal de Ginebra en 1381. La frase, que me arrancó una sonrisa, es la siguiente: Continue reading

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Desahucios de ayer y hoy

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Una de las cosas que suele repetirse sobre la Historia es que es una maestra de vida. La expresión, que sepamos, es de Cicerón, así que no voy a ser yo quien la discuta pero cualquiera que sea el caso lo cierto es que la Historia es ante todo un espejo que nos permite, observándonos desde el pasado, comprendernos en el  presente, a través de vernos o no reflejados en los miedos, anhelos, decisiones o acciones de otras épocas y otras realidades.

¿A qué viene todo esto, os estaréis preguntando? Básicamente a que hace un par de días, mientras encontraba tiempo para trabajar – ¡por fin! – de nuevo en la tesis me topé con un documento de 1391 de esos que te teletransporta de finales del siglo XIV a la actualidad más absoluta. Y que, salvando cómo no todas las distancias posibles, nos puede hacer reflexionar sobre muchas cosas. El documento, una carta de Juan I de Aragón al veguer de Barcelona, uno de sus oficiales en la ciudad, dice tal que así: Continue reading

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Con una T en una O hago todo bajo el Sol

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Con un 6 y un 4 hago la cara de tu retrato. Con este fácil recurso generaciones de niños hispanohablantes han memorizado la forma esquemática de dibujar una cara en dos sencillos pasos. Así de fácil, así de complicado.  Y es que nuestra manera de ver el mundo funciona de lo simple a lo complejo, superponiendo capas y capas de significado una encima de otra y creando imágenes conceptuales que nos permiten dotar a las cosas de un sentido.

Un ejemplo bien bonito de esto lo podemos encontrar en los mapas medievales, concretamente en los mapas O-T llamados así, precisamente, porque se forman, al estilo del 6 y el 4, con una T dentro de una O. Así:

 

Mapa O-T - Orbis Terrarum  - Cartografía medieval Continue reading

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De cuando los rusos campaban por Inglaterra y estropeaban las tragaperras

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Estos días se cumplen cien años justos de un suceso la mar de curioso, pero muy significativo de cómo funcionan los rumores y la psicosis colectiva en la Historia. Resulta que entre agosto y septiembre de 1914, en el inicio de eso que más tarde se daría a llamar Primera Guerra Mundial, una extraña historia recorría todo el Reino Unido: casi un cuarto de millón de soldados rusos se encontraba recorriendo el país para atacar, de improviso, a los alemanes en Bélgica.

Paul Weber - El Rumor (1969)

Paul Weber – El Rumor (1969)

 

Imaginad por un momento la situación: acaba de estallar la guerra en Europa y los nervios están a flor de piel. Las noticias se convierten rápidamente en rumores y lo increíble resulta ser sólo una variante un poco subida de tono de lo cotidiano. Y en Inglaterra, donde siempre ha existido una fobia patológica a las invasiones, el rumor de los 250.000 soldados rusos que cruzaban el país de incógnito era mucho más de lo que las buenas gentes de Albión podían soportar. Aquí y allá, por todas partes, el rumor iba ganando en detalles. En ese tipo de detalles que dan la credibilidad adecuada a un suceso que, sin ellos, sería ciertamente estrambótico.  Continue reading

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La tinta, heroína y villana.

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Si durante siglos la cultura ha sido en buena parte escritura, también podemos afirmar sin ruborizarnos que la escritura ha sido durante siglos, en buena parte, un asunto de tintas. Y justo de eso me apetece escribiros hoy, de la tinta. De ese elemento desapercibido sin el cual no hubieran sido posibles las reflexiones de Séneca, los ricos códices medievales, la multitud de documentos notariales que pueblan nuestros archivos, la casi mágica explosión de la imprenta o los retratos a tinta de Rembrandt ¡Ahí es nada!

De tintas ha habido muchas variantes a lo largo de la historia, según el momento y los materiales que se tuvieran a mano. ¡Qué fácil nos parece ahora la estandarización de ingredientes y materiales y qué complicado era el tema antes de la globalización extrema de los últimos tiempos! Continue reading

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Bustrófedon, el sinuoso camino de las letras

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Hasta llegar a esta frase, el desarrollo de la escritura ha recorrido un camino muy largo. No hablo ya de gramática, de construcción del idioma o del significado de las palabras, sino simple y llanamente de cosas que tenemos tan interiorizadas como que una A es una a, que I y l son dos letras diferentes o que el orden correcto para intentar leer estas líneas es de izquierda a derecha, empezando por arriba. Ese tipo de cosas a las que no solemos prestar atención.

Escritura en bustrófedon. ¿No veis nada raro, alfabeto aparte?

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¿Sabías que…? (III)

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A veces es verdad aquello de que una imagen vale más que mil palabras, sobre todo para desmontar algunos tópicos que, a fuerza de repetirse, han quedado anclados en nuestro conocimiento colectivo. Como por ejemplo, que el hombre medieval (eso suponiendo que existiera un “hombre medieval”, ¡que eso es otra!) tenía la profunda y supersticiosa convicción de que la tierra era plana. Pero luego resulta que uno se encuentra representaciones como ésta, procedente de un manuscrito del Tractatus Novus de Astronomia, de Ramon Llull, seguramente confeccionado a lo largo del siglo XV, conservado en la Biblioteca de Catalunya, y se le rompen los esquemas

Tractatus Novus de Astronomia - Ramon Llull - esfera terrestre

 

¿Qué os parece? Una delicia, ¿verdad?

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De los peligros del mar: ballenas y navegantes despistados

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La fascinación por lo desconocido es una de las constantes del ser humano. Allí donde no llega lo cotidiano se forja lo fantástico. Repasar los caminos del imaginario es una de las formas más bellas de aproximarse a la mentalidad de una época, de un grupo social o de un colectivo. Ya sea a través de las pinturas intuidas a media luz en el fondo de una cueva prehistórica, de los mitos antiguos y su pervivencia, de los misterios religiosos, de los miniaturas profusamente coloreadas de un manuscrito medieval o de los horrores cósmicos surgidos de la literatura de terror de principios del siglo XX, lo desconocido se nos presenta como un campo fecundo para la creación y la reflexión.

Por todo ello, iniciamos con la de hoy una – espero que larga – serie de entradas sobre lo desconocido a lo largo de la Historia, en todos sus ámbitos y facetas. Y qué mejor manera que empezar a hablar de los límites de lo conocido que hacerlo desde el mar; esa ignota inmensidad líquida sobre  – y bajo – la cual han corrido a partes iguales la imaginación, la curiosidad y la familiaridad  durante siglos. Continue reading

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El Sínodo del Cadáver

    Acaba de llegarme a casa el número de Historia National Geographic de este mes (nº 119), en el que colaboro con un pequeño artículo de dos páginas sobre el juicio al Papa Formoso. Nada, una cosa minúscula, pero que me hizo mucha gracia hacer, por lo especial de la historia que hay detrás. Vosotros me direis eso de que sí, que vale, que un juicio a un Papa tiene su qué, pero que tampoco es para tanto, a lo que os replicaré con lo siguiente: en el momento del juicio el Papa Formoso llevaba meses muerto. Un pequeño detalle que no le impidió estar de cuerpo presente durante su juicio, que por algo ha pasado a la historia como el Sínodo del Cadáver. ¿Qué cara se os queda ahora?

    Más o menos la misma cara que se le debió quedar al pobre pescador romano que, según cuentan las leyendas, encontró el cadáver de Formoso I. Al fin y al cabo no todos los días saca uno del Tíber, nueve meses después de muerto, el cuerpo de un Papa que había protagonizado uno de los episodios más singulares de la historia del Papado. Años después, tras la muerte de Sergio III, los restos del papa Formoso pudieron descansar al fin en el Vaticano, ajenos a su extraño descubrimiento. Pero, ¿quién fue Formoso I y cómo se llegó a una situación más propia de la novela folletinesca que de la historia sagrada? Continue reading

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    De monjes, piratas y griegos

      A veces los nombres engañan. No los nombres en sí, por supuesto, sino el significado que les atorgamos y que define lo que son. La mayor parte de las veces no nos paramos a pensar en ello aunque, cuando lo hacemos, esbozamos una sonrisa por los recovecos que toman las etimologías de las palabras. Todo esto viene al caso porque, hace unos días, estuve hablando con unos conocidos sobre el origen de Mónaco.

      A primera vista parece de esas palabras con un origen facilón. Mónaco se parece sospechosamente a monachus (monje, en latín) y monaco (en italiano) como para ser algo más que una coincidencia fonética. De hecho, el escudo del segundo país más pequeño del mundo ensalza esta similitud sin tapujos, como podéis ver:

      Escudo de Armas del Principado de Mónaco Continue reading

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